Proceso productivo del Aceite de Pescado

Para la producción de Aceite de Pescado, la primera parte del proceso es similar al proceso productivo de la harina de pescado, es decir primero se descarga de la materia prima, de las embarcaciones pesqueras, para luego ser derivadas a unas pozas de almacenamiento, desde donde se alimenta a los cocinadores, donde se le aplica vapor seco indirecto a unos 100 °C, lo cual logra la coagulación de proteínas y la liberación de grasa y agua .

El liquido producido en la etapa de cocción se drena a través del Prestrainer, mientras que el pescado cocinado pasa a la etapa de prensado donde se termina de separar gran parte del liquido de la masa solida que continua a la etapa de secado en el proceso productivo de la harina de pescado, mientras que el liquido denominado como licor de prensa, se junta con el liquido del PreStrainer, para en conjunto pasar por las separadoras, donde se separa los sólidos insolubles de este flujo, el mismo que luego sera tratado en la etapa de centrifugación.

De esta manera el liquido proveniente de la etapa de separación, denominado licor de separadoras pasa por unas centrifugas, donde se separa los componentes de este licor, que consiste en el aceite, el cual se deposita en tanques de almacenamiento, mientras que el agua de cola compuesto de un liquido con sólidos solubles, pasa a la etapa de evaporación para posteriormente integrarse al proceso productivo de harina, y los lodos también se añaden al proceso de harina.

El aceite obtenido en la etapa de centrifugación es clasificado en distintos tanques de acuerdo a su perfil de Omega, es decir sus contenidos de EPA y DHA, para luego ser comercializado, con las plantas que se encargan del refinamiento de estos aceites de pescado.

Recordar que el aceite de pescado refinado consiste básicamente en un concentrado de ácidos grasos omega 3, que se destinan para consumo humano, donde dicho producto se encuentra libre de olor y sabor, y además son estabilizados para evitar su oxidación

El proceso de refinación, consiste en primer lugar en estabilizar el producto mediante la adición de distintos antioxidantes, para lograr la estabilidad del producto, evitando que este se oxide. Luego el aceite crudo es ingresado a un reactor de refinamiento haciendo vacío para evitar que el oxigeno del aire entre en contacto con el producto, pudiendo utilizarse el nitrógeno como gas inerte.

Posteriormente se procede a la etapa del desgomado, donde se llegan a capturar las gomas y mucílagos presentes en el aceite. Luego se realiza la neutralización utilizando soda cáustica, para llevar la acidez libre del aceite a los niveles requeridos, tratando de que la solución no reaccione con los triglicéridos presentes en el aceite, sino tan solo con los ácidos grasos libres.

Luego se realiza una serie de lavados con el fin de eliminar los remanentes de fosfolípidos, jabones, pigmentos e impurezas, generados en las dos primeras etapas del proceso. Posteriormente se elimina la humedad del producto aplicando ciertas condiciones de vacío y temperatura. Para modificar el color del aceite al típico estándar, se le puede añadir  cierto tipo de arcillas decolorantes y carbones activados, los cuales son filtrados eliminados del sistema.

El aceite también pasa por un proceso de desodorización, para eliminar el olor característico, para lo cual se suele utilizar un sistema de destilación por arrastre de vapor, en condiciones de vacío máximo y temperaturas altas. Básicamente en esta primera etapa se eliminan todos los componentes aromáticos presentes en el aceite. Finalmente se evacua el vapor del sistema, para eliminar la humedad del aceite, para luego reducir la temperatura del reactor hasta los niveles normales, y poder envasar el producto en tanques especiales.